¿Maldición o Bendición del Litio en Nuestro País?

Artículo Invitado

Por Luis Miguel Martínez Anzures

El litio fue descubierto en 1817 por August Arfwedson y Jon Jacob Berzeliu. Tuvo su irrupción en el mundo de las ciencias en 1970, cuando el científico Stanley Whittingham desarrolló la primera batería con este material. Años después, John B. Goodenough mejoraría el descubrimiento y permitiría que Akira Yoshino desarrollara la primera batería de litio comercial.

Como ya es conocido, Whittingham, Goodenough y Yoshino se hicieron acreedores al Premio Nobel de Química 2019 por esos trabajos.

Actualmente, este elemento químico es la base de las baterías de teléfonos móviles, aunque también se ha empleado para el tratamiento de la bipolaridad y la depresión, mejorar el aluminio y grasas utilizadas en los lubricantes; el aire acondicionado o el caucho sintético.

El litio es el tercer elemento de la tabla periódica. En estado puro es inestable y altamente explosivo. De igual forma, es considerado como el “nuevo petróleo” por su utilidad como ya se ha referido, en diferentes rubros.

De acuerdo con datos del sitio Mining Technology, México tendría el depósito más grande del mundo, con una reserva a probar de alrededor de 243 millones 800 mil toneladas de litio, ubicada en el estado de Sonora. Un panorama coyuntural inesperado, pero altamente redituable para las finanzas del país, si se logra canalizar de manera adecuada.

Pero, ¿por qué es importante el litio, para qué se utiliza y qué países llevan el liderato del llamado “nuevo petróleo”?

De acuerdo con el científico Plinio Sosa Fernández, de la Facultad de Química de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM): “El litio sirvió para las baterías porque es muy chiquito, lo que le da cierta movilidad.”

Por estas propiedades, se puede encontrar en equipos eléctricos de trabajo, autos eléctricos, dispositivos recargables, celdas solares y en la generación de energía eléctrica. Es decir, todo un conglomerado de diferentes tipos de industrias productivas cuya sustentabilidad puede ser más redituable.

Tales razones fundamentan la importancia de lo que hasta ahora, ha declarado, el secretario del Medio Ambiente y Recursos Naturales (Semarnat), Víctor Manuel Toledo:

“El litio se va a convertir en el nuevo petróleo, porque es la base, más que de las computadoras, es el tema de los acumuladores. Se nos vienen ya los autos eléctricos, que nuestro país debería ser capaz de producir autos eléctricos en fábricas públicas.”

De acuerdo con un boletín de la Universidad Nacional Autónoma de México, las principales reservas de litio en el mundo, se encuentran en un triángulo formado por: Bolivia, Argentina y Chile, naciones que actualmente enfrentan problemas sociales.

A la fecha, y de acuerdo con cifras del sitio Mining Technology, existen 10 grandes proyectos para la extracción de este mineral y la meca de estos, se encuentra en Australia.

Por ejemplo, el estado de Nevada, en Estados Unidos, posee el segundo proyecto más grande del mundo, operado por la compañía Lithium Américas. Se estima que en la mina de Thacker Pass se obtengan 179 millones 400 mil toneladas de litio.

El tercer sitio de esta lista lo ocupa Port Hedland, en Australia. En este lugar, se estima una producción cercana a los 151 millones, 940 mil toneladas de litio. Las empresas participantes son Mineral Resources y Albermale Corporation.

En Pilbara, Australia, se encuentra el cuarto proyecto más grande del mundo. La compañía Pilbara Minerals, espera obtener 108 millones 200 mil toneladas de este lugar.

La quinta posición es para Mount Hollad, también en Australia, se calcula podría aportar 94 millones 200 mil toneladas de litio. Está coordinado por la Sociedad Química y Minera de Chile y Kidman Resources.

Australia ocupa una posición más con un depósito ubicado en Greenbushes, en donde  la compañía Tianqi Lithium prevé extraer 86 millones 400 mil toneladas.

Mientras, la compañía Nemaska Lithium ha calculado reservas por 36 millones 600 mil toneladas de litio en Quebec, Canadá lo que le daría el séptimo puesto.

Después, se ubica la empresa Pilgangoora, la cual cuenta con una reserva de 34 millones 200 mil toneladas de litio en Pilbara, Australia.

En la penúltima posición, se encuentra en Bougouni, Mali, un yacimiento importante en donde los especialistas estiman reservas por 31 millones 200 mil toneladas de litio. Es explotada por la empresa Mali Lithium.

Y finalmente, el décimo proyecto más importante del mundo se ubica en Harare, Zimbabue. En este sitio, las reservas podrían alcanzar 29 millones 800 mil toneladas de litio, según estimaciones de la empresa Prospect Resources.

¿Y qué pasa en México?

Actualmente, nuestro país no cuenta con ningún yacimiento de litio en explotación. Pero sí con tres sitios en los que este mineral se podría encontrar y extraer: Baja California, San Luis Potosí-Zacatecas, y Sonora-Chihuahua, son las regiones en donde se podría comenzar este procedimiento.

El yacimiento hallado en Baja California ya está concesionado y se espera que en los siguientes años comience la extracción del mineral.

Mientras, la zona de litio entre Zacatecas y San Luis Potosí, fue hallada en 2009, pero todavía no se presenta un proyecto definido para comenzar con la explotación  y extracción de estos recursos.

Sin embargo, el potencial del país se elevaría de manera sustancial con el descubrimiento, exploración y extracción del mineral hallado en la zona limítrofe ubicada en los estados de Chihuahua y Sonora.

Las estimaciones de Mining Technology apuntan a que dicha zona tendría reservas por hasta 243 millones 800 toneladas, lo que la convertiría en el yacimiento más grande del mundo.

Dicho sitio se ubica en el municipio de Bacadéhuachi, Sonora, y es explorada por dos empresas: la canadiense Bacanora y la china Ganfeng Lithium.

Ahora bien, de acuerdo con especialistas como José Lazuen, analista de vehículos eléctricos y baterías de Roskill (consultora especializada líder en el sector de los metales, minerales, industrias químicas y los mercados asociados a esos productos):

“No basta con tener litio. Eso no es garantía de nada. Hay una cadena de producción muy larga, donde el litio es apenas una parte. Si el punto de partida es la extracción del metal, el paso siguiente es su procesamiento para obtener químicos como carbonato o hidróxido de litio. En esta fase están los productores sudamericanos, trabajando en plantas con capitales extranjeros, que procesan el metal después de extraerlo.”

Estas declaraciones van en el mismo sentido que las expresadas en días recientes por el Subsecretario de Minería de la Secretaría de Economía, Francisco José Quiroga, quién ha hizo un llamado a la calma:

“No hay que echar las campanas al vuelo, porque todavía hay que sacarlo y dominar la parte metalúrgica, separar el litio de los otros minerales que tiene.”

Este funcionario mencionó que el  litio ubicado en Sonora está en forma de roca, lo que dificultaría su extracción y separación de otros minerales; en este sentido ejemplificó que en países como: Bolivia, Chile y Argentina, este elemento químico se encuentra en estado líquido por lo que hace más fácil su procesamiento y posterior utilización casi inmediata, en productos procesados.

Dijo, además, que este proyecto (el de estas naciones), es financiado por las bolsas del mundo, en especial por las de Canadá, Australia y Reino Unido, motivo por el cual tiene una solvencia económica mayor que otros competidores en el plano internacional.

Como se ha podido observar, muchos son los factores a tomar en consideración antes de celebrar los hallazgos del llamado nuevo petróleo en el país. Es preciso conocer a detalle toda la información posible acerca de los procesos de transformación de este material en baterías y demás componentes que ayuden a dinamizar la industria energética. Para tal objetivo, es crucial considerar, el papel geopolítico que México deberá tratar de recuperar en los siguientes años y en donde superpotencias como China o Estados Unidos jugarán un papel fundamental en la comercialización de este mineral y sus derivados.

No hay tiempo que perder.

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